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Émeutes réformatrices

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Le 22 septembre 1831, la Chambre des communes adopte le Reform Bill. Cependant, les conservateurs dominaient toujours la Chambre des lords et, après un long débat, le projet de loi fut rejeté. Lorsque les gens ont appris la nouvelle, des émeutes ont eu lieu dans plusieurs villes britanniques. Le plus grave de ces troubles eut lieu à Bristol le 31 octobre. A Londres, les maisons du duc de Wellington et des évêques qui avaient voté contre le projet de loi des Lords ont été attaquées. À Nottingham, le château a été incendié et de graves émeutes ont également eu lieu à Derby, Worcester et Bath.

Londres étant le théâtre d'énormes et orageuses manifestations, Earl Grey et son gouvernement Whig tentèrent à nouveau d'introduire un Reform Act. Enfin, le 13 avril 1832, le Reform Act est voté à une faible majorité à la Chambre des Lords.

Les émeutes de Bristol furent apaisées et une force suffisante s'y fixa, deux troupes du 3rd Dragoons retournèrent à leur quartier général à Dorchester. Ce matin, des informations ont été reçues selon lesquelles une foule de Poole avait l'intention d'attaquer la maison de Lord Eldon à Encombe, ainsi que le château de Corfe. La troupe de Yeomanry de M. Bond fut en conséquence appelée et postée sur et autour du pont de Wareham, gardant ainsi efficacement la seule approche de Poole.

Les projets de loi les plus incendiaires ont librement circulé, appelant la population à "s'armer et à imiter les actes héroïques des hommes de Bristol". Il y a de fortes indications d'une attente, sinon d'un plan réel, d'insurrection contre la propriété parmi les ordres les plus bas. Ce projet de loi de réforme détestable a suscité les espoirs les plus extrêmes. A Plymouth et dans les villes voisines, l'esprit est terriblement mauvais. Les boutiquiers sont presque tous dissidents, et telle est la rage sur la question de la Réforme à Plymouth, que j'ai reçu de plusieurs côtés les demandes les plus sérieuses que je ne vienne pas concentrer une église, comme je m'étais engagé à le faire. Ils m'assurent que ma personne et la sécurité de la paix publique seraient dans le plus grand danger.

Le 5 novembre, la ville de Huddersfield eut la satisfaction d'assister à une cérémonie d'une description assez nouvelle. Entre quinze et vingt mille personnes ont défilé dans les rues avec l'effigie d'un évêque (aussi naturel que la vie !) et aucun enterrement n'a jamais été célébré avec plus de respect et de solennité. Ils le livrèrent aux flammes vers 10 heures du soir, après quoi les gens se dispersèrent tranquillement, et en quinze minutes les rues étaient aussi claires que si rien d'alarmant ne s'était produit.

Quant au projet de loi de réforme ! Lord Grey doit entrer dans l'histoire comme le ministre le plus téméraire qui ait jamais tenu les rênes de l'État. Les jurés de Nottingham ont été convoqués et menacés pour rendre justice ; et on me dit que les juges se sont montrés les plus misérables dans leur métier. Pourtant six hommes seront exécutés, et huit déportés !

(28 avril) J'apprends de John que la foule a attaqué ma maison et a cassé une trentaine de vitres. Il a tiré deux tromblons en l'air du haut de la maison, et ils sont partis.

(29 avril) Je pense que mon serviteur John a sauvé ma maison, ou la vie de nombreux membres de la foule - peut-être les deux - en tirant comme il l'a fait. Ils avaient certainement l'intention de détruire la maison, et ne se souciaient pas d'une épingle que la pauvre duchesse soit morte dans la maison.

(1er mai) Les choses semblent aller aussi mal que possible. On peut compter sur le fait que nous aurons une révolution. Je n'ai jamais douté de l'inclination et de la disposition des classes inférieures du peuple. Je vous ai dit il y a des années qu'ils sont pourris jusqu'à la moelle. Ils ne sont pas assoiffés de sang, mais ils sont avides de pillage. Ils pilleront, anéantiront tous les biens du pays. La majorité d'entre eux mourra de faim ; et nous assisterons à des scènes qui ne se sont encore jamais produites dans aucune partie du monde.